A estranha ovelha que está ajudando os cientistas a entenderem mais sobre o cabelo humano

Um fazendeiro em Otago, na Nova Zelândia, percebeu que havia um cordeiro bizarro em seu rebanho. O recém-nascido tinha um corpo em forma de cordeiro, mas estava revestido com lã reta, lustrosa, mais parecida com o cabelo de uma cabra angorá do que uma ovelha típica. A notícia do nascimento deste animal, chegou aos jornais locais, mas quando os cientistas viram as fotos, eles imediatamente suspeitaram que o animal era outra coisa.

Durante décadas eles tinham esperado estudar um raro mutante chamado Woolly mutante, “Felting Luster” mutante, expressão em inglês de: uma ovelha que tem lã reta, fina, em vez do habitual.

“Você pode vê-lo quando os cordeiros nascem, eles têm um brilho diferente”, diz Jeff Plowman, um pesquisador de lã na empresa de ciência Agresearch da Nova Zelândia. Os mutantes muitas vezes morrem como cordeiros por causa de outros problemas genéticos de saúde com sua pele, dentes e pulmões. Encontrar um robusto o suficiente para estudar é difícil. Este pequeno “geep” não sobreviveu ao seu primeiro inverno. No entanto, o teste de DNA antes do animal morrer confirmou que era 100% ovelha – deixando os cientistas determinados a encontrar outros como ele. “Começamos a anunciar”, diz Plowman.

Logo os fazendeiros de toda a Nova Zelândia estavam telefonando para os pesquisadores de lã e relatando cordeiros estranhos, muito satisfeitos por terem a chance de se livrar de seus mutantes indesejados. Mesmo quando as criaturas lustrosas vivem até a idade adulta sofrem de calafrios, tornando-os praticamente inúteis como animais de corte. Eventualmente Ploughman e sua equipe encontraram as ovelhas que eles estavam esperando: um mutante tão duro que ela já tinha sobrevivido um inverno vivendo nas colinas frias.

Maxine, como ela ficou conhecida, estava destinada a ser comida de cachorro a menos que os cientistas a salvassem. “O agricultor disse: ‘Encontramos a sua ovelha e, na verdade, ela está no prato do cão porque a lã é inútil'”, diz Plowman.

Quando os cientistas acasalaram Maxine com um carneiro merino comum, eles encontraram algo surpreendente: sua mutação era geneticamente dominante. Ela deu à luz a ovelha de Sharon: uma ovelha jovem, forte e saudável, com lã sedosa e reta. Os pesquisadores esperam ter pistas vitais para resolver uma variedade de mistérios a partir de então, desde identificar o cabelo humano em cenas de crime até desenhar lã mais brilhante e assim descobrir o segredo de produtos melhores para os cabelos.

Crescimento capilar

Além de produzir leite, crescer o cabelo é algo que os humanos compartilham com todos os outros mamíferos, incluindo relações aparentemente distantes, como equídeos e ornitorrincos, diz o líder do projeto de lã da Agresearch, Duane Harland.

O cabelo dos mamíferos vem em uma variedade de texturas. A lã de ovelha é muito mais parecida com a nossa do que, digamos, a pele de um rato de laboratório, diz Harland. Isso faz com que as ovelhas sejam objetos de pesquisas valiosos para estudar a estrutura do cabelo humano (com o fato de que os cientistas podem criar ovelhas seletivamente, ao passo que fazê-lo com seres humanos seria assustador).

Mesmo as propriedades básicas do cabelo – como o que determina se ele parece reto ou encaracolado, ou por que algumas pessoas são propensas a frizz – permanecem um pouco misterioso, diz Harland. “De todas as fibras biológicas que existem, por exemplo seda ou algodão ou outras coisas, o cabelo é um dos mais complicados”, diz ele. “É bastante complexo que não entendamos bem como as coisas são organizadas em uma escala nanométrica e a forma como as diferentes proteínas são combinadas para definir a estrutura.”

“Por exemplo, por que o cabelo de algumas pessoas é crespo quando está úmido? Isso é de muito interesse para as empresas de cuidados pessoais, porque nós realmente não entendemos bem o que acontece com as pessoas para responder esse tipo de pergunta. Mas as ovelhas fornecem o elo “, diz Harland.

 

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *